Maes Howe Gravhøj

Maes Howe set udefra. Foto: Louise Kæmpe Henriksen, Vikingeskibsmuseet
Maes Howe set udefra. Foto: Louise Kæmpe Henriksen, Vikingeskibsmuseet

Maes Howe (eller Maeshoe) er et gravkammer der ligger på Orkneys hovedø, Kammerets vægge er fyldt med grafitti og runer fra vikingetiden, så selvom graven blev bygget omkring 3000 f. Kr er den af stor interesse .

I løbet af 1100-tallet brød vikingebander ind i det forhistoriske gravkammer og graverede 30 indskrifter på væggene. Rune-graffitien bestod af beretninger om deres bedrifter, herunder beskrivelser af skatte, korsriddere og skønne kvinder samt indgraveringer af dyr.

Under udgravningen af gravkammeret i 1861 var det umuligt for arkæologerne at komme ind ad den oprindelige indgang, så de måtte i stedet grave en skakt ned fra toppen af højen. De indså snart, at de ikke var de første til at bryde ind i gravkammeret. Overalt på væggene i det centrale kammer fandt de vikingernes runeindskrifter.

En vikingebande

Maes Howe udgør en af de største og mest berømte samlinger af runeindskrifter, der er fundet i Europa. Fundet fra Maes Howe har bekræftet beretningen i Orkneyinga Saga om, at en gruppe af Harald Maddadsons mænd søgte tilflugt i Maes Howe efter en voldsom storm undervejs fra Stromness til Firth. Haralds mænd havde forsøgt at tilegne sig kontrollen over Orkney i 1150, da hertug Ragnvald var draget på korstog. Imens de ventede på, at stormen skulle drive over, morede mændene sig med at indridse graffiti i gravkammerets vægge. Det andet indbrud i det gamle gravkammer skete i 1153, da medlemmer af jarl Ragnvalds selskab vendte hjem fra korstogene.

Inde i Maes Howe gravkammeret er der en ni meter lang gang, der fører til et bredt hovedkammer med tre sidekamre. Indgangen til sidekamrene ligger over gulvniveau. Gangen er orienteret mod det punkt, hvor solen går ned ved midvinter, og i december måned skinner solen ind i kammeret.

Vikinge-graffitien består af 30 runeinskriptioner, og på en hjørnesøjle er der tre indridsede figurer; en drage eller løve, en hvalros og en slange med knuder på.

Skriften på væggene

Nogle af teksterne fortæller om dyrbare skatte:

"Det er længe siden at der blev skjult en skat her"; "Lykkelig er den, som finder en stor skat"; "Hakon bar selv den store skat ud fra højen".

På andre inskriptioner findes navnene på mændene, pralende historier om deres bedrifter og vittigheder.

Undertiden er graffitien ret underholdende: "Ingigerth er den smukkeste af alle kvinder". Dette var indridset ved siden af en grov skitse af en savlende hund. Andre eksempler omfatter:

  • "Ofram, Sigurds søn, ristede disse runer"

  • "Hærmund Hårdøkse ristede disse runer"

  • "Tholfir Kolbeinsson ristede disse runer højt oppe"

  • "Arnfithr Matr ristede disse runer med denne økse der tilhører Gauk Transilsson fra Sydlandet".

Runeskriften på gravhøjens vægge. Foto: Visit Orkney
Runeskriften på gravhøjens vægge. Foto: Visit Orkney

Fakta: Maes Howe er ikke det eneste forhistoriske monument, der er blevet beskrevet med rune-graffiti. Vikingerne har også sat deres spor på en af de store sten i stensætningen 'Ring of Brodgar' som er ligeså gammel som Maes Howe.

Monica Callaghan, Hunterian Museum & Art Gallery, University of Glasgow
Red: Marianne Juelsgård Horte, Vikingeskibsmuseet